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THE SPENCER DAVIS GROUP

Por Daniel R. Caruncho.

Sin duda, uno de los combos más respetados de la British Invasión. Si los Rolling Stones representaban el lado más sucio y rudo del R&B, The Spencer Davis Group todo lo contrario. Con un estilo pulcro y elegante, similar al de grupos como Manfred Mann o los Bluesbreakers de John Mayall, los Spencer Davis Group consiguieron captar fielmente toda la esencia de la música negra y trasladarla al escenario de la British Invasion.

El grupo se formó en 1963, en Birmingham. El guitarrista Spencer Davis, bastante madurito por aquella época ya, se erigió inicialmente como el motor de la banda, conocida en sus inicios como The Rhythm'n'Blues Quartet. Junto a él estaban Steve Winwood (guitarra y órgano), Muff Winwood (bajo), y Peter York (batería).

Desde el principio el cuarteto se volcó en los sonidos negros más sofisticados, como el Modern Jazz. Poco a poco, siguiendo la corriente predominante por aquel entonces, se fueron adentrando en el R&B y el Soul.

Chris Blackwell, propietario del sello independiente Island (entre otras cosas, dedicado a importar a Gran Bretaña música jamaicana), olfateó el potencial de los Spencer Davis y no dudaría en ofrecerles un contrato. Los de Birmingham acababan de recibir una propuesta de la Decca, pero la insistencia de Blackwell hizo que la rechazaran para fichar por Fontana, un sello de la Philips. Island sería la encargada de promocionar el material de la banda.

Los primeros singles ("Dimples", "Can't Stand It", "Every Little Bit Hurts" y "Strong Love") eran excelentes versiones de clásicos del Soul y el R&B que mostraban el inmenso potencial del pequeño Steve, capaz de conseguir una de las voces más negras de la escena británica.

Después de un EP llegaría la confirmación del grupo con un single que arrasaría en las listas: "Keep On Running". La canción, compuesta por la estrella jamaicana Jackie Edwards, era una cara B en un principio, pero la voz de Winwood hizo que el tema escalara hasta las más altas posiciones de las listas.

En 1965 la banda publicaba su primer LP, titulado simplemente Their First LP. El repertorio del álbum, toda una demostración de buen R&B, se basaba básicamente en el material ya publicado y algunas versiones nuevas. Al poco aparecía The Second Album, una nueva entrega de excelentes covers de Ray Charles y compañía.

El próximo bombazo en las listas sería "Somebody Help Me", una nueva composición de Jackie Edwards que repetía la fórmula del hit anterior: un pegadizo riff de guitarra y la negra voz de Steve acaparando toda la atención.

Después de unos cuantos singles más (como "When I Come Home", el último tema de J. Edwards para la banda) y una exitosa gira europea, aparecería Autumn'66, otro LP cargadito de buen Soul y R&B que no cuajaría del todo en las listas.

Con el fracaso del tercer LP llegarían las pequeñas tensiones, sobre todo entre los hermanos Winwood, si bien el rodaje de The Ghost Goes Gear ofrecería una oportunidad para relajarse. Pero el mercado es exigente, y Blackwell presionaba a la banda para conseguir un nuevo éxito. Las amenazas del propietario de Island serían de lo más efectivas, y los Spencer Davis componían uno de los temas más gloriosos de la década: "Gimme Some Lovin'". Con un Steve pletórico y un excelente Hammond, el single triunfaría por todo lo alto en las listas inglesas y norteamericanas.

A finales del 66 los de Birmingham eran reconocidos por los lectores del prestigioso New Musical Express como la mejor banda del año. Mientras, Steve comenzaba a alejarse del grupo para formar el embrión de lo que poco después sería Traffic. Por otro lado, hacía aparición la figura de Jimmy Miller, el por entonces futuro productor de los Rolling Stones. Miller sería clave para la grabación del último éxito de los Spencer Davis, el soberbio "I'm A Man". El single cosecharía un gran éxito tanto en Gran Bretaña como en Estados Unidos, pero Steve Winwood ya había tomado la decisión de abandonar a Spencer Davis y compañía. Así, en verano de 1967 aparecía ya el primer trabajo de Steve con los Traffic, "Paper Sun", mientras Muff Winwood pasaba a trabajar en las oficinas de la Island.

Antes de desaparecer completamente, The Spencer Davis Group recibiría el encargo de componer la música para la película Here We Go Round The Mulberry Bush. El organista Eddie Hardin y el guitarra Phil Sawyer se unirían a Davis y York para hacer el trabajo, en el que también participaban los Traffic.

Finalmente, el potencial de la nueva banda de Steve Winwood, la niña de los ojos de la Island, provocaría la desintegración total de los Spencer Davis, grupo que pese a su breve existencia había conseguido un enorme (y merecido) prestigio y admiración por parte de músicos, crítica y público.

Canciones Recomendadas: Gimme Some Lovin' / Kansas City / I'm A Man / Mr. Second Class / Keep on Running / Time Seller / The Hammer Song / When I Come Home / Somebody Help Me / Dimples / Can't Stand It / Every Little Bit Hurts / Strong Love.