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THE DOWNLINERS SECT

Por Daniel R. Caruncho.

Grupo de culto entonces y ahora, los Downliners Sect se distinguieron por su devoción absoluta al R&B de la Chess, erigiéndose como uno de los combos más puristas del circuito británico.

La figura clave de los Sect fue Michael O'Donnell (más conocido como Don Craine), un fanático del blues y el folk que a finales de los 50 ingresaría como guitarrista en las filas de The Downliners, un grupo de Twickenham. El grupo estaba liderado por el batería Bo Dilley (nada que ver con el famoso artista negro), y también contaba con la participación del vocalista Barry Allmark, el guitarrista Pete Maggs y el bajista Kevin Bewley. Cuando Dilley abandonó el barco, el liderazgo recayó en la figura de Craine, que tardó poco en realizar numerosos cambios: el ex - bajista del grupo Vigilantes, Keith Grant, entraba en sustitución de Bewley, mientras que la batería era ocupada por Johnny Sutton y Maggs cedía su lugar a Terry Gibson. Por último, Craine pasó a asumir también el rol de cantante solista, aportando un toque personal en las actuaciones con su sombrero estilo Sherlock Holmes (algo que se convertiría en la marca de la casa).

Ya en 1963, la banda se pasaba a llamar The Downliners Sect, y empezaba a hacerse un hueco en el circuito de R&B. Después de rechazar ni más ni menos que a Steve Marriott, Rod Stewart y Van Morrison, la banda reclutó en 1964 al harmonicista Ray Sone. Gracias a la fuerte demanda de grupos de R&B, los Downliners Sect obtuvieron una residencia permanente en el Studio 51 del West End londinense. La compañía independiente Contrast Sound, atraída por el agresivo sonido de la banda, decidió publicar en enero del 64 un EP en directo llamado "Nite In Great Newport Street". Los cuatro temas incluidos en el disco eran magníficas versiones de estándares del R&B ("Beautiful Delilah", "Shame Shame Shame", "Green Onions", "Nursery Rhymes") que captaron la atención de la EMI y el productor Mike Collier.

Al poco aparecía el primer single de la banda, "Baby What's Wrong" / "Be A Sect Maniac". La cara A era una espléndida versión del clásico de Jimmy Reed; mientras que "Be A Sect Maniac", firmada por Collier, era todo un homenaje a Bo Diddley, una de las principales influencias en el sonido de la banda. Pese a su calidad, el sencillo sólo aguantaría dos semanas en las posiciones más bajas de las listas.

Mayor éxito obtendría el segundo single: "Little Egypt" / "Sect Appeal", una versión de un tema de los Coasters que vería la luz en los Estados Unidos aprovechando el auge de la British Invasion y que golpearía muy fuerte en el mercado europeo (alcanzaría la primera posición en las listas suecas).

The Sect, el primer LP de la banda, también aparecería en el 64, y se basaba principalmente en versiones temas de la Chess ("Our Little Rendezvous", "Too Much Monkey Business", "Cops And Robbers", "Bloodhound", "Bright Lights" o "I Wanna Put A Tiger In Your Tank"). Aparte de estas incursiones en el repertorio de Chuck Berry y compañía, también hacían acto de presencia algunos temas originales, como los ya mencionados "Be A Sect Maniac" y "Sect Appeal" (ambos compuestos por Collier) o el blues "Lonely And Blue".

Ya en el 65 y después de unos cuantos singles más, la banda publicaba el inquietante EP The Sect Sing Sicks Songs, que incluía la macabra "I Want My Baby Back", censurada en la BBC por sus letras necrófilas. Además de este espléndido tema, el EP también incluía la notable "Midnight Hour" (nada que ver con el tema que popularizaría Wilson Pickett), "The Leader Of The Sect" (siguiendo con la tradición de escribir temas con auto referencias) y "Now She's Dead" (que parecía ahondar en la temática de "I Want My Baby Back").

El segundo LP, The Country Sect, experimentaba con sonidos más cercanos al folk y al country, algo bastante inaudito por aquel entonces. De ahí saldrían singles como "I Got Mine", que rememoraba los tiempos del skiffle.

Ya en 1966, mientras el mundo musical ya miraba hacia la psicodelia, Craine y su secta seguían obcecados con el R&B, y quizás esto precipitaría su final. Fue en ese año cuando apareció el último álbum de la banda, The Rock Sect's In. Con un sonido algo más garagero (la guitarra fuzz acapara el protagonismo de varios temas), el álbum contenía un tema compuesto por los futuros Velvet Underground Lou Reed y John Cale: "Why Don't You Smile Now". Aparte de esta curiosidad, en el LP también destacaba una versión del "Hang On Sloopy" realizada antes que la de los McCoys, así como algunos temas propios y de Collier ("He Was A Square", "The Rock Sect's In Again" o "I'm Hooked On You"), y más versiones de clásicos del R&B ("Fortune Teller", "Don't Lie To Me" o "Brand New Cadillac").

Después de algunos singles más (como "Glendora" o "I Can't Get Away From You"), la banda tiraba la toalla en 1968. Por aquel entonces sólo quedaba un miembro fundador: Keith Grant. Don Craine había emprendido una carrera como cantante protesta en un dúo llamado Finnegan's Wake.

Ya en la segunda mitad de los 70, con el boom del pub-rock encabezado por Dr.Feelgood, la banda se reunificó para tocar en pequeños clubes hasta finales de los ochenta. Sin embargo, ya en los 90, la banda (sin Sutton y Gibson) aún ha publicado algún LP más, como A Light Went Out In New York, amén de realizar pequeñas giras.

Canciones Recomendadas: Beautiful Delilah / Green Onions / Nursery Rhymes / Shame Shame Shame / Be A Sect Maniac / Little Egypt / Sect Appeal / Lonely And Blue / Cops And Robbers / Bloodhound / I Want My Baby Back / Midnight Hour / Now She's Dead / I Got Mine / Hang On Sloopy / Glendora / I Can't Get Away From You.